Honeck and Beethoven, perfect together – Doug Bauman

Penny Anderson Brill, Viola, and musician of the Pittsburgh Symphony Orchestra, introduced the concert on Saturday night at Heinz Hall. Her introduction was very much an appreciation, by the musicians, for the audience. The orchestra even gave the audience a round of applause. Her final tribute: “Thank you so much for all that you do for us and now I hope you enjoy the concert”

Manfred Honeck entered the stage, and after one bow, began conducting the composition: “Tod und Verklärung” by Richard Strauss. This was my first chance to hear this piece live. I remember being impressed by the low drums at the beginning. I began to think to myself, what does this music mean to me? I found the juxtaposition of the words in the title interesting: Death (first) then Transfiguration. Words and music have temporal meanings, and this time I thought perhaps that this music was supposed to represent death, as only a beginning, and the further meaning beyond, and a contemplation of what that concept might entail, without prior knowing. And transfiguration, coming after death, what could it be — is it a higher place? Is it like Earth and Heaven, as opposed to Heaven and Earth — does the order truly come in a sequential fashion, or is it a concept that transcends time, in a manner that we truly cannot easily perceive, yet. All these thoughts came to mind, and flowed through the music. This was truly a beautiful score, and one that I enjoyed; and even though this isn’t the first time I’ve heard this music, it somehow seemed to be the first time for a true appreciation.

The piano concerto with soloist Yefim Bronfman, was the logical follow up to the previous piece, or at least that was my initial thought: that this was sort of like a transfiguration in and of itself. The drama in the introduction of the first movement was appealing. The bases and deeper harmony seemed to dominate, with the violins following suit. Then the piano joined it, and what followed was beautiful, in its entirety this Mozart Concerto Number 24 is one of my favorites.

To whoever I overheard exclaiming at intermission: ‘I liked the piano concerto, but I didn’t really like the first piece’, I must urge you to give new music a chance. To sample new music over a period of years. I think this kind of music grows on you. If you give it a chance, someday you’ll be coming to the concert for the prospect of finding new gems in the repertoire.

Next up: Honeck and Beethoven, a fitting combination. I watched, I saw Maestro Honeck conduct, then I truly saw. I saw his movements, his style, his interpretations, his pizazz, his mechanisms, his mind, and the music that was there, and it was beautiful.

Honeck has a particular style, but there is much more than that, it is a substance which spells in the universal language of classical music, and flourishes with abstract verve spun into specific directions for the orchestra and each and every musician. Honeck brings to me a splendid rendition of Beethoven’s Symphony number seven, perhaps my favorite, if one can pick a favorite. This symphony opens with a long introduction to the first movement, like the first steps into a beautifully wooded landscape, then the full bodied movement eventually begins.

Honeck’s motions sum up the conducting. Hand motions left and right, full sweeping motions back and forth representing increased volume, then for a softer quieter part, a straight upright posture and simple movements of the baton. The conductor has a knack for being soft spoken, and in movements, it’s almost the same thing — I seem to think he isn’t moving all that much, his stature straight, and subtle, and tall, then suddenly, his round repeated motions of his arms and some subtle up and down of his body in a fluid and effective outpouring of physical emotion connect to the orchestra. They respond. The sound is perfect, like this symphony from Beethoven, the perfect symphony, the perfect orchestra, and the best conductor for the match: a great combination.

The second movement, one of the most touching movements I know, almost haunting, begins. It comes through this time with sublime effect. Now I think back to the connection of the music for this evening, the transfiguration. This movement is Beethoven’s transfiguration, there is nothing else like it. It transcends my soul, goes deeper and evokes more emotion than any other music I know. The tempo is good, but I find myself wanting more, and it is over.

Now the third movement, what a change-up. It’s all part of that theme again, the transfiguration: this time from the deeply moving to the presto, chango, and voila — it’s upbeat and moving along at a quicker pace, almost racing. Now its fun with sort of playful melodic sounds, it gets my feet tapping, and my legs moving, and I see the same with the conductor: he is hopping and moving and again animating the orchestra into this joyous music.

Finally we go from the quick to the fast, the final movement. It’s really moving now, almost like a race. When I see Manfred Honeck conduct this movement, I truly begin to see a sort of link to Beethoven. And now I imagine what it must be like to see Beethoven, himself, conducting this symphony for the first time. And I hear it as well.

Honeck seems subtle, serious and deliberate, yet effective when conducting. After the music is done, he finally dons a smile so wide and brimming, it is  infectious, and this effect along with the beautiful music from the Pittsburgh Symphony Orchestra affects the entire audience as they simultaneously leap to their feet to applaud, faster than I’ve ever seen them go into a standing ovation before.  And we are rewarded with a symphonic encore, he and the PSO give us all a preview of the concert they will be playing on tour in a week in China. We get to hear the final movement of Haydn’s Symphony No. 88, and a treat it was!

2 Responses to “Honeck and Beethoven, perfect together – Doug Bauman”

  1. Doug Bauman says:

    Diese Übersetzung ist für Manfred Honecks und andere Deutsch sprechende Freunde von der Pittsburgh-Symphonie:
    Als nächstes: Honeck und Beethoven, eine passende Kombination. Ich habe zugeschaut, habe ich Meister Honecks dirigieren gesehen, und dann sah ich wirklich. Ich sah seine Bewegungen, seinen Stil, seine Interpretationen, seine pizazz, seine Mechanismen, sein Gemüt, und die Musik, die zu hören war, und es war schön.
    Honeck hat einen besonderen Stil, aber es gibt viel mehr als das, eine Art Substanz, die in der Universalsprache klassischer Musik buchstabiert wird und mit abstraktem Temperament fließt, eingesponnen in spezifische Anweisungen für das Orchester und jeden einzelnen Musiker. Honeck bringt mir eine prächtige Wiedergabe von Beethoven Symphonie Nummer sieben, vielleicht mein Lieblingsstück, wenn man ein Lieblingsstück wählen kann. Diese Symphonie wird eröffnet mit einer langen Einführung zum ersten Satz, wie die ersten Schritte in eine schön bewaldete Landschaft, dann beginnt schließlich der ganze Satz.
    Die Bewegungen Honecks werden im Dirigieren zusammen geführt/gefasst. Handbewegungen nach links und rechts, weiches Schwingen vor und zurück , das ansteigende Volumen anzeigend, dann für einen weicheren ruhigeren Teil, eine gerade aufrechte Haltung und einfache Bewegungen mit dem Stab. Der Dirigent hat eine Begabung für eine sanfte Sprache, und im Satz ist es fast das Gleiche– ich meine, dass er sich nicht viel bewegt, seine Statur ist gerade und fein, und groß, und dann plötzlich, seine runden, sich wiederholenden Armbewegungen und das feine Auf und Ab seines Körper , die sich in fließenden und effektiven Ausdruck physischen Gefühls mit dem Orchester verbindet. Sie antworten. Der Klang ist perfekt, wie diese Symphonie von Beethoven, die perfekte Symphonie, das perfekte Orchester, und der beste Dirigent für das Spiel: eine große Kombination.
    Der zweite Satz, einer der berührendsten Sätze, die ich kenne , beginnt fast geisterhaft. Er kommt diesmal mit erhabener Wirkung daher. Jetzt denke ich zurück an die Verbindung der Musikstücke des heutigen Abends, die Transfiguration. Diese Bewegung ist die Transfiguration von Beethoven, es gibt sonst nichts Vergleichbares. Es transzendiert meine Seele, geht tiefer und ruft mehr Gefühl als jede andere Musik hervor, die ich kenne. Das Tempo ist gut, aber ich merke, dass ich mehr will und doch ist es vorbei.
    Jetzt der dritte Satz , was für eine Veränderung! Es ist alles wieder Teil desselben Themas, die Transfiguration: diesmal aus der tiefen Bewegung zum presto ,chango, und voila — wechselt es die Gangart zu einem schnelleren Schritt , fast wie ein Rennen. Jetzt ist es Spaß mit einer Art verspielter melodischer Klänge, es lässt meine Füße mitfedern, und meine Beine sich bewegen, und ich sehe das gleiche beim Dirigenten: er springt und bewegt sich und bewegt wieder das Orchester zu dieser freudigen Musik.
    Schließlich gehen wir vom schnellen zum schnellsten, letzten Satz. Es ist jetzt wirklich fast wie ein Rennen. Wenn ich sehe, wie Manfred Honeck diese Bewegung dirigiert, beginne ich wahrhaftig, die Verbindung zu Beethoven zu sehen. Und jetzt stelle mir ich vor, wie es sein muss, Beethoven selbst zu sehen. wie er diese Symphonie zum ersten Mal dirigiert. Und ich höre es ebenso.
    Honeck wirkt fein, ernst , frei und dennoch effektiv beim Dirigieren. Nachdem die Musik beendet ist, gönnt er uns schließlich ein Lächeln , so breit und überfließend, dass es ansteckend wirkt, und diese Wirkung zusammen mit der schönen Musik vom Pittsburgh Sinfonieorchester beeinflusst das ganze Publikum. Schneller als ich es je zuvor gesehen habe, ist es auf den Füßen um ihm zu applaudieren. Und wir werden mit einer symphonischen Zugabe belohnt, er und der PSO geben uns eine Vorschau vom Konzert, das sie auf der Reise in einer Woche in China spielen werden. Wir hören den letzten Satz von Haydns Symphonie Nr. 88, und es war eine solche Freude!
    (I started to translate this to German myself, but enlisted the aid of a friend from Germany. Danke!
    http://www.flickr.com/photos/17878093@N05/
    )

  2. Doug Bauman says:

    I’m just now alerted to an article in the Washington Post by Classical Burgh
    Washington Post interviews Honeck

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May 3